Un escándalo una vez volcó a los Nacionales en la República Dominicana. Hoy, el pozo corre profundo.

Una carta de alineación enmarcada de un juego entre los Nacionales en la República Dominicana y los Mets de Nueva York en septiembre cuelga dentro de la academia de béisbol de Washington aquí, junto a la entrada de la oficina administrativa. Los temibles Mets ganaron cuando los Nacionales vinculados a los playoffs estaban contando los días hasta octubre. El resultado fue trivial.

Pero la alineación titular de los Nacionales ese viernes por la noche en la ciudad de Nueva York no fue trivial, al menos no para el departamento de exploración internacional de la organización. Cuatro de los titulares de Washington firmaron con la franquicia cuando eran adolescentes fuera de la República Dominicana. Otro oriundo de Venezuela.

Nacionales en la República Dominicana copia

Otro signatario dominicano estaba en el banquillo. Después del juego, los seis jugadores autografiaron la tarjeta de alineación por su nombre y se envió por correo a este puesto avanzado en la costa sur de la República Dominicana.

“Lo enmarqué de inmediato”, dijo este mes Alex Rodríguez, el administrador de la academia dominicana de los Nacionales.

El recuerdo fue casi una década en gestación. Durante años, los Nacionales se enfrentaron a una grave desventaja en la adquisición de talento de la República Dominicana, el principal productor de Grandes Ligas fuera de los Estados Unidos, luego de que un escándalo forzó una revisión de sus operaciones dominicanas en 2009.

Hoy, el sistema de granja de la franquicia está lleno de talentos dominicanos prometedores en todos los niveles. Cinco de los principales 10 prospectos de consenso de los Nacionales son dominicanos. Victor Robles y Juan Soto, dos jardineros dominicanos, son los números 1 y 2. Robles es uno de los 10 mejores prospectos en el béisbol. Soto podría alcanzar ese nivel pronto. Se prevé que ambos se conviertan en piezas fundamentales en South Capitol Street, si antes no se cambian por grandes jugadores establecidos.

La afluencia es el producto de un cambio gradual en una nación que rezuma talento de béisbol, una que los Nacionales creen que hará que el éxito continuo en Washington sea más alcanzable. No fue fácil.

“No voy a decir que fue una luna de miel”, dijo Johnny DiPuglia, vicepresidente de operaciones internacionales de los Nacionales. “Obviamente, no fue así”.

Reconstruir desde cero

Se requirió una restauración completa porque una investigación federal en febrero de 2009 reveló que el campocorto Esmailyn “Smiley” González, un prospecto dominicano prometedor, era en realidad Carlos Alvarez y que tenía 20 años, no 16, cuando los Nacionales le dieron un club -Registro de $ 1,4 millones en bonos por suscripción en 2006. El gerente general Jim Bowden y José Rijo, el principal asesor de Bowden en América Latina, perdieron sus trabajos. La presencia de los Nacionales en la República Dominicana quedó en ruinas.

“Necesitamos comenzar de cero”, dijo Fausto Severino, quien fue contratado en 2009 como administrador de la academia en la República Dominicana. “Había algunas cosas sucediendo que debían abordarse”.

El resurgimiento comenzó cuando Mike Rizzo, ascendido a gerente general en las consecuencias, convirtió a DiPuglia en una de sus primeras contrataciones. DiPuglia se jactó de la experiencia en rebotes de escándalos en la región; Los Gigantes de San Francisco lo contrataron como su asistente de coordinador internacional de exploración después de un incidente en 1997 en el que varios jugadores dominicanos acusaron a Luis Rosa, el coordinador de operaciones latinoamericanas del club, de exigir favores sexuales y malversar bonificaciones y salarios.

El desafío con Washington, se dio cuenta rápidamente DiPuglia, fue poderoso. Cuando visitó la sede de los Nacionales por primera vez para ver un partido de la liga de instrucción, se encontró con dos complicaciones estupefactas: los Nacionales no tenían el dinero para pagar a los árbitros, y los uniformes del equipo no estaban listos. La organización finalmente acortó la temporada de la liga de instrucción.

Pero la revelación más preocupante fue la aprobación de propiedad requerida para cada posible firma, sin importar cuán pequeña sea la inversión. Fue un obstáculo obstaculizador en un mercado abierto frenético.

“No voy a mentirte”, dijo DiPuglia, “hubo un par de ocasiones en que quise renunciar porque era muy difícil”.

Una de las primeras prioridades fue fichar a jugadores más jóvenes. La edad promedio en el equipo dominicano de la Liga de verano dominicana en 2009 fue de más de 20 años en comparación con otras organizaciones. El promedio cayó a 17½ para el siguiente verano. Asegurando un presupuesto más grande para ofrecer el mejor valor de mercado en el futuro, se siguieron bonos de firma de siete dígitos. Eso no vino tan rápido.

“Tuvimos que hacer que [la propiedad] creyera que no todos en América Latina están ahí para robar dinero de sus bolsillos”, dijo DiPuglia.

Para convencer a la propiedad de asignar más recursos, el departamento necesitaba descubrir y desarrollar posibles jugadores de calibre de Grandes Ligas. Examinaron el pasillo de liquidación para las perspectivas y se decantaron por la ineficacia del mercado: jugadores un poco más viejos cuyo brillo se opacó en meses en el mercado feroz.

El jugador de cuadro Wilmer Difo fue el primero en salir de esa fase inicial después de firmar $ 20,000 en 2010 a los 18 años. Luego vino el receptor Pedro Severino ($ 55,000 firmando bonos en 2011 a los 17 años), el jardinero Rafael Bautista ($ 35,000 en 2011 a los 18 ), el receptor Raudy Read ($ 130,000 en 2011 a los 17 años) y el derecho Reynaldo López (firmado como catcher por $ 17,000 en 2012 a los 18 años).

“Tenemos jugadores que nadie conocía”, dijo DiPuglia, “y los convirtió en jugadores de Grandes Ligas”.

Los Nacionales se reincorporaron a la mesa de altas apuestas en 2013 cuando le dieron al tercera base Anderson Franco $ 900,000. La inversión marcó un triunfo simbólico para el departamento de DiPuglia. Pero todavía hizo su mejor trabajo lejos de las etiquetas de precio premium; ese fue el mismo año en que firmaron a Robles por $ 225,000, que, al parecer, será recordado como una ganga.

Robles hizo su debut en Grandes Ligas en septiembre, convirtiéndose, a los 20 años, en el jugador más joven en aparecer en un juego de Grandes Ligas en 2017. Fue el séptimo agente libre internacional firmado por los Nacionales para debutar en las Grandes Ligas con el club sobre el últimas tres temporadas. Seis eran de la República Dominicana. Los Nacionales tenían solo cinco fichajes internacionales de agentes libres que debutaron con ellos desde 2009 hasta 2014. Dos eran dominicanos.

Hay otra ola detrás de Robles, destacada por Soto, a quien los Nacionales firmaron por $ 1.5 millones en 2015, superando el bono de González como el más grande otorgado a un adolescente latinoamericano en la historia del club. Washington derrochó aún más a los adolescentes dominicanos el año próximo, dando a Yasel Antuna $ 3.9 millones y Luis García $ 1.3 millones. Los jugadores del cuadro impresionado en la Liga de la Costa del Golfo como jóvenes de 17 años la temporada pasada, ambos bateando más de .300, y se consideran dos de los mejores 10 prospectos de Washington.

Desenterrando gemas

El grupo estridente de jugadores de posición estalló en la reunión del equipo de 9 a.m. en el primer día del campo de entrenamiento de pre-primavera en la academia de los Nacionales este mes. Casi todos bombardearon a Taisuke Sato, el asistente de DiPuglia, con abrazos de oso, uno por uno, al pie de las escaleras. Un entrenamiento ligero estaba en la cubierta, seguido de un pesado almuerzo de arroz, frijoles y pollo.

Los jugadores acudieron en masa a las jaulas de bateo, donde se turnaron para golpear y jugar bolas entre sí, como observaron los entrenadores y los directivos del club. Entre los espectadores estaba Modesto Ulloa, un hombre bajo de 62 años que llevaba un polo azul claro metido en sus jeans en esta mañana cálida y soleada.

Ulloa es el más experimentado de los cinco exploradores de los Nacionales en la República Dominicana. Su red en todo el país, una que ha cultivado desde que realizó su primer trabajo de exploración con Hiroshima Toyo Carp de Japón en 1987, ha llevado a su descubrimiento de Robles, Soto y Difo, entre otros. Buscones – agentes de entrenamiento de scouts que generalmente manejan prospectos dominicanos antes de que firmen – llaman para alertarlo cuando un prospecto está jugando. Si es un lanzador y Ulloa no puede llegar a tiempo, el buscón espera a que Ulloa llegue para colocar el lanzador en el montículo.

“La gente no hace eso por mí”, bromeó Fausto Severino, que ahora es un crosschecker con base en Florida.

Un recurso conectado como Ulloa es fundamental para un club cuyo departamento internacional sigue teniendo personal en comparación con la mayoría de los competidores. A menudo encuentra jugadores oscuros antes de que entren rivales, una habilidad que el departamento se enorgullece y una que se requiere para florecer en una industria impulsada por la exhibición.

“No vamos a la subasta”, dijo DiPuglia. “Vamos y buscamos autos que van más adelante en la subasta”.

Mientras que el departamento internacional de Washington consta de 12 miembros del personal a tiempo completo, otros clubes, señaló DiPuglia, tienen unas pocas docenas de empleados a tiempo completo dedicados al scouting internacional.

Este mes, por ejemplo, DiPuglia dijo que los Nacionales tenían cuatro representantes, incluido él, en un escaparate para jugadores venezolanos en Colombia. Estimó que otras organizaciones desplegaron hasta 12. Rodríguez, el administrador de la academia, también se desempeña como explorador de los Nacionales en Puerto Rico, y el club no tiene uno en México.

DiPuglia dijo que quiere mejorar las operaciones en Venezuela, agregar otro contraataque para manejar a América Latina y contratar a un enlace latino bilingüe con base en los Estados Unidos que recorre las ligas menores inferiores para ayudar a los jugadores de América Latina.

“Estamos en una tripulación mínima” dijo DiPuglia. “Pero siempre tratamos de mantener una actitud positiva”. Cuando lleguemos por primera vez habría uno o dos prospectos en ese campamento temprano. Y ahora creo que somos más predominantemente latinoamericanos que en los Estados Unidos en toda la organización, lo cual es una buena sensación “.

En la República Dominicana, la academia a la que los Nacionales se mudaron en 2014 es una mejora considerable de su sede anterior. El gimnasio está equipado con el equipo adecuado, algunos fueron enviados desde la residencia de entrenamiento de la primavera anterior de los Nacionales en Viera, Florida, y los dos campos están meticulosamente cuidados. Pero ellos no son dueños de la instalación, están alquilando al ex jugador de ligas mayores Junior Noboa, y está a la zaga de la mayoría de las comodidades de otros clubes.

Los Nacionales han florecido de todos modos. La carta de alineación de ese olvidable juego de septiembre colgado en la oficina administrativa de la academia, junto con retratos de entrenamiento de primavera de cada agente libre internacional que firma para llegar a las Grandes Ligas como nacional desde 2009, es una prueba. Fue presentado al equipo de la liga de instrucción el pasado otoño para servir de inspiración, para mostrar a los jugadores que, sí, pueden convertirse en jugadores de Grandes Ligas con el uniforme de los Nacionales.

La idea era casi insondable hace menos de una década. Los Nacionales ahora lo esperan.

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